MADPAC interviewt – Tesla’s Elon Musk

Door Jorrit Niels

Zijn bedrijven veranderen de manier waarop wij leven. Hij startte zijn eerste bedrijf op zijn 23ste, verkocht het een paar jaar later voor honderden miljoen euro’s en is op dit moment zo’n 7.3 miljard euro waard. Je kent ‘m waarschijnlijk het beste als CEO en mede-oprichter van Tesla, de fabrikant van elektrische auto’s. MADPAC sprak met Elon Musk in Berlijn tijdens de Europese première van de nieuwe Tesla Model S P85D. “De nieuwe Model S met dual motor laat zien waartoe elektrische auto’s in staat zijn en dat ze niet meer onderdoen voor ouderwetse benzineslurpers.”

De van oorsprong Zuid-Afrikaanse Musk is druk, heel druk. Hij werkt 90 tot 100 uur per week, al wil hij dat terugbrengen ‘tot 80 uur’. Je zou bijna zeggen dat dit wel moet als je twee succesvolle bedrijven runt. De een is Tesla Motors, de maker van de elektrische Tesla Model S. En SpaceX, waarmee hij raketten bouwt die het Internationaal Ruimtestation bevoorraden en uiteindelijk mensen naar Mars moet vervoeren en verder. In zijn vrije tijd ontwierp hij de Hyperloop, een futuristisch transportsysteem dat maximaal 1.200 km/u haalt en Musk zelf omschrijft als ‘de Concorde in een buis’. Duidelijkere taal: een enkeltje San Francisco-LA duurt dan slechts een halfuurtje.

Tesla Motors Testdrive Berlin 2014

Men noemt hem ook wel ‘Tony Stark in real life‘, je weet wel, de ware identiteit van Marvel’s stripboekheld Iron Man. Het begon met PayPal, een online dienst die ervoor zorgde dat jij en ik tegenwoordig online betalingen kunnen doen. Hij deed het voor een paar honderd miljoen van de hand en focuste zich op wat hij belangrijk vindt, ‘problemen van de mensheid oplossen’. Niet met een superheldenpak, maar met raketten, elektrische auto’s en een paar dingen die wij ons nog niet eens kunnen voorstellen.

Wat motiveert je om alles in het teken te zetten van werk?
“Wat mij drijft, en ik doe het echt niet voor het geld (Musk betaalt zichzelf jaarlijks $1 uit), is duurzaam transport ontwikkelen voor de toekomst. Voor mij zijn dat elektrische auto’s. En dan kun je natuurlijk zeggen dat elektriciteit opwekken ook vervuilend werkt, dus moeten we een manier vinden om dit ook duurzaam te doen.”

Maar waarom niet samenwerken met een bestaand automerk, had je een hoop werk gescheeld?
“Ik wilde niet per se een nieuw automerk starten. Er zijn genoeg prima automerken op de markt. Maar om aan het publiek te laten zien dat een elektrische auto net zo goed, of zelfs béter is dan benzineauto’s, moest ik het zelf doen. Van het eerste ontwerp tot aan de rijdende auto’s.

Wanneer is Tesla bereikbaar voor een grotere groep mensen? 
“Over drie jaar komen we met de Model 3, een kleinere sedan. Betaalbaarder en met een groot bereik van max 500 kilometer.”

Tesla Motors Testdrive Berlin 2014

Nog steeds een auto die qua prijs vergelijkbaar is met een BMW 3-serie, geen massaproduct.
“Klopt, maar je moet ergens beginnen. Als ik nu al goedkopere Tesla’s kon maken, dan deed ik dat. Het geld van de Model S en straks de Model X (SUV red.) gaat allemaal naar de ontwikkeling van de Model 3. Mijn doel met Tesla is om een boeiende elektrische auto te maken voor de massa. Als je kijkt naar de BMW i3 of Nissan Leaf, dat zijn prima auto’s, maar sexy… niet echt. Het ontwikkelen van een geweldige doch betaalbare elektrische auto kost geld. Als ik dat al enigszins had kunnen versnellen, dan had ik dat zeker gedaan.”

Maak je daarom ook de P85D met twee elektromotoren, vierwielaandrijving en 0-100 in 3,4 seconden. Perfecte specs om klanten bij de snelle premiummodellen weg te snoepen?
“Het is belangrijk om de mening van mensen bij te stellen. Elektrische auto’s hoeven geen trage golfwagentjes te zijn die er stom uitzien. We moeten goed showen wat elektrisch kan doen, de P85D is de snelst accelererende vierdeurs auto op de markt. Met prestaties, goede looks en een groot bereik kunnen we de perceptie beetje bij beetje bijstellen.”

Waarom zijn andere merken dan zo langzaam hiermee?
“Gevestigde bedrijven zijn log en het is makkelijker om hetzelfde als vorig jaar te doen, maar dan met een nieuw spiegeltje en vijf procent beter. Dat komt wel, maar het heeft tijd nodig. Daarom hebben we onze patenten ook vrijgegeven. Zo kunnen de grote automerken sneller naar elektrisch toe. Want op de een of andere manier komt het er toch wel van. Ik geloof ook niet dat Tesla in de toekomst de grootste producent van elektrische auto’s zal worden. We zullen een aanzienlijk aandeel hebben, maar ik zie ons meer als de partij die de weg vrij maakt voor de rest.”

Tesla Motors Testdrive Berlin 2014

Iets anders waar je recentelijk over sprak is de angst voor kunstmatige intelligentie en de bedreiging daarvan. En dan geef je patenten vrij waarvan mogelijke innovaties indirect wellicht ook bedreigend kunnen zijn.
“Haha, ik denk niet dat we een HAL 9000 (uit 2001: A Space Odyssey red.) hebben bij Tesla, maar ik begrijp wat je bedoelt. Computers met een intelligentie die in de toekomst boven het menselijke gaat, zijn een reëel gevaar voor de mensheid. Daarom pleit ik voor toezicht op internationaal niveau. Het kan beginnen met zoiets simpels als een programma dat beslist wat spam is en wat niet. Als je zo’n programma vrijlaat en beter maakt, dan is het een kwestie van tijd voordat hij beslist of andere dingen ook beter gewist kunnen worden of niet.”

Wil je daarom met SpaceX zo snel mogelijk de ruimte in en naar Mars?
(grijnst) “Nah, daar heb ik een veel romantischer idee bij. Ten eerste is het voor het overleven van de mensheid nodig om, met een duur woord, multi-planetair, te worden. Als een soort levensverzekering zeg maar, dat we zeker kunnen zijn van ons voortbestaan. En ten tweede is het gewoon een verdomd spannend avontuur. Dat hebben we nodig in ons leven. Een reden om ’s ochtends uit bed te komen.”

Tesla Motors Testdrive Berlin 2014

Waarom Mars?
“Vooralsnog is dit de enige planeet waar we uiteindelijk een autonome samenleving kunnen vestigen. Ik dacht vroeger dat er na het Apollo-project een maanbasis zou komen en van daaruit missies naar Mars. Niet dus… dan zelf maar. Met SpaceX maken we grote sprongen. Niet in de laatste plaats door een raket die we niet alleen kunnen laten opstijgen, maar ook weer kunnen laten landen. Iets dat nog niet eerder is gelukt. En dat heb je nodig, een manier om daar weg te komen op een kostefficiënte wijze.

Wat voor invloed heeft de recente dodelijke crash van Richard Branson’s ruimtevaartuig hierop?
“Als je bezig bent met het opzoeken van compleet nieuwe grenzen, dan weet je dat het riskant is. Maar als we niet doorgaan, dan komen we er nooit. En we gaan allemaal een keer dood…. Hoe ik dat bedoel? Je kunt doodgaan aan een vervelende ziekte of je kunt doodgaan in een ruimteschip, terwijl je bezig bent om de grenzen van de mensheid te verleggen. Dan kies ik voor de tweede optie.

Denk je dat je zelf ooit op Mars zal staan?
“Ik hoop het zo. Dan lacht mijn jongere ik zich kapot met al die sci-fi boekjes. Ik ben er hard voor aan het werk en met een beetje mazzel sta ik daar ooit. In een Tesla? Ha, misschien. Eerst maar zorgen dat onze raketten goed genoeg werken om ook weer terug te komen.”